Un nouveau « rêve impossible » se réalise grâce au concours d'hélicoptère à propulsion humaine

STRATFORD, CT, le 11 juill. 2013 /CNW/ - Sikorsky Aircraft Corp. vient d'adresser ses félicitations à AeroVelo Inc. (Toronto, Canada). Son vol réussi lui a permis de remporter le Prix Igor I. Sikorsky, le concours d'hélicoptère à propulsion humaine organisé par l'AHS. Grâce à cet exploit, elle décroche les 250 000 $ offerts par Sikorsky, une filiale de l'United Technologies Corp. (NYSE: UTX). L'AHS et Sikorsky Aircraft ont remis le prix aux lauréats, lors d'une cérémonie spéciale organisée aujourd'hui au Centre de soccer de Vaughan (Ontario), sur le lieu même du vol record du 13 juin dernier.

L'équipe d'AeroVelo (des termes aérodynamique et vélo), de Toronto, est dirigée par Todd Reichert, pilote et ingénieur-chef, et son co-ingénieur-chef, Cameron Robertson. Composée essentiellement d'étudiants de l'Université de Toronto, elle a relevé le mois dernier le défi lancé il y a 33 ans en faisant voler l'« Atlas » à plus de trois mètres de hauteur, pendant quelque 64 secondes. Dans les dernières semaines, des agents de l'AHS International (Société américaine d'hélicoptère) ont vérifié les informations de vol avant de conclure que celui-ci répondait effectivement aux critères requis pour remporter le Prix.

C'est en 1980 que l'AHS a lancé le premier concours de vol à propulsion humaine, avec un prix assorti d'une somme de 10 000 $. Depuis, bon nombre d'équipes ont tenté de concevoir un hélicoptère capable de voler dans un périmètre de 10 mètres sur 10 mètres pendant une minute et d'atteindre trois mètres de hauteur à l'aide de la seule force humaine.

« Lorsque Sikorsky a augmenté le montant du prix à un quart de million de dollars en mai 2009, beaucoup étaient sceptiques et avaient le sentiment que c'était un défi impossible », explique Mark Miller, vice-président de la recherche et de l'ingénierie de Sikorsky. « Et c'est précisément la raison pour laquelle nous l'avions revu à la hausse : nous voulions encourager l'ingéniosité et prouver par là même que ce qu'on considère comme impossible peut souvent être concrétisé. C'est là le principe directeur de Sikorsky Aircraft depuis sa fondation par le pionnier de l'aviation, Igor Sikorsky, il y a maintenant 90 ans. Nos adressons toutes nos félicitations à l'équipe d'AeroVelo! »

« C'est une réussite impressionnante », déclare Mike Hirschberg, directeur exécutif d'AHS International. « Depuis un tiers de siècle, les plus brillants esprits et les technologies les plus poussées n'ont pas suffi pour remporter le Prix Sikorsky de l'AHS. Les progrès technologiques et théoriques accomplis dans le contexte de la quête du Prix ont été impressionnants. »

« Les deux dernières années du concours ont été palpitantes : diverses équipes se sont affrontées dans l'espoir de vaincre et il y a eu plus de vols dans cette période qu'au cours des 30 dernière années réunies », explique Benjamin Hein, président du jury du Prix Igor I. Sikorsky et ingénieur principal de Sikorsky Aircraft.

Depuis le début du concours, plus de 20 hélicoptères alimentés par l'énergie humaine ont été conçus et construits. Seule une poignée d'entre eux a réussi à quitter le sol. Parmi les équipes ayant récemment tenté de remporté le prix, citons notamment l'Université du Maryland, avec son prototype Gamera, et l'Université polytechnique de l'État de Californie, avec son modèle Upturn. Les équipes les plus prometteuses des années 1980 et 1990 comptaient l'équipe des étudiants de l'Université polytechnique de l'État de Californie, avec son hélicoptère DaVinci III, et celle de l'Université de Nihon, avec Yuri I, qui détenait d'ailleurs le record du plus long vol d'hélicoptère à propulsion humaine, avec 19,5 secondes.

L'Atlas d'AeroVelo est le plus grand hélicoptère à propulsion humaine à avoir volé et le premier à avoir été construit au Canada. Chacun de ses quatre rotors mesure près d'une vingtaine de mètres. Construite en tubes de carbone ultraléger et en polymère, sa cellule ne pèse que 52 kilogrammes et comporte un cadre de vélo entièrement modifié sur lequel le pilote pédale. Son premier vol a eu lieu en août 2012.

Sikorsky Aircraft Corp., dont le siège est à Stratford (Connecticut), est à l'échelle mondiale, l'un des chefs de file de la conception, de la fabrication et de la maintenance des hélicoptères. L'organisation de recherche et d'ingénierie de Sikorsky comprend le groupe Sikorsky Innovations, chargé de mettre au point des concepts et des systèmes de giravions perfectionnés. Il a notamment mis sur pied le X2 Technology®, une technique capable de doubler la vitesse des hélicoptères modernes.

United Technologies Corp., dont le siège est à Hartford (Connecticut), propose à l'industrie aérospatiale et de la construction une large gamme de produits technologiques de pointe et de services de maintenance.

AHS International, dont le siège est à Alexandria (Virginie), est la première organisation technique professionnelle au monde qui se consacre au vol vertical. Elle encourage l'industrie, le monde universitaire et les pouvoirs publics à coopérer pour relever les plus grands défis du monde du vol vertical.

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SOURCE : Sikorsky Aircraft Corp.

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